23 February 2010

Bloggeraid and Blue Cheese Potatoes Au Gratin

En français ici.
I'm cutting this one close to the wire, but I've been thinking about it for a while, ever since Giz and Val at Bloggeraid: Changing the Face of Famine announced that just as Canada was hosting the Winter Olympic Games this year, they were hosting the Culinary Olympics. We culinary bloggers are kind of like athletes too (we're certainly from all over the world), and our sport is food! In this event, though, we are not competing against each other, but rather with each other against world hunger. The idea is that each blogger will make a dish to promote his or her country's national cuisine and the Bloggeraid cause. Sounds good to me.

The only problem is that this sort of competition gets me in philosophical mode (dangerous, I know). I start wondering: what country should I represent? If the US, what part of the country? Which national heritage? If France, am I qualified? And don't even get me started on big words like "National Pride" - mine seems grow in proportion to the number of miles I am away from the USA and inversely to the number of Americans I hang out with (I mean, if I were on the moon with only French astronauts for company, I'd probably want America to marry me. When I'm in the US, I often want to bang its head against a wall. Am I the only one?)

So... as you can see, representing my country gets complicated. But I'm not going to make a big deal about it (can you tell?). I'm just going to give you this recipe for blue cheese potatoes au gratin (French-inspired, let's say), and most importantly tell you that BLOGGERAID RULES!

And while I'm on that subject, on Sunday, BloggerAid launched H2Ope for Haiti, an online raffle to raise funds for Concern Worldwide's relief effort in Haiti. Clean drinking water was one of the most acute needs in the aftermath of the quake, and Concern Worldwide has a long track record and began to respond quickly after the quake to provide clean drinking water and water purification tablets. The raffle goes until Sunday February 28th and there are lots of fun prizes. So head over and buy tickets! And now, on to the gratin...

1 large onion

2 small leeks
3 cups mushrooms
1 clove garlic
4 1/2 cups potato
1 black radish (optional - I usually stick whatever strange root vegetable I've gotten that week in my gratins)

2 Tbsp butter
2 Tbsp flour
1 cup milk
1/4-1/2 cup roquefort (or other blue cheese)
2 slices smoked ham (optional also, if you're vegetarian, but very nice with the blue cheese)

grated cheese for topping

Preheat the oven to 375ºF/190ºC. Put some olive oil in a frying pan and cook the onion about 3 minutes before adding the garlic, leeks and mushrooms. Cook everything until it's nice and soft (15 minutes).

Peel and slice the potatoes and radish (if using) and cook them 15 minutes in salted, boiling water.

In the meantime, make the sauce (this one, or however you like to make a béchamel) by melting the butter in a small saucepan. Whisk the flour into the melted butter and pour the milk in slowly while whisking. Cook on medium-low heat, stirring very often until the sauce thickens to the desired consistency. Remove from heat and add the cheese (whisking until smooth) and then the ham.

In a large baking dish layer the potatoes/radish and cooked vegetables. Pour the sauce over them and top with the grated cheese of your choice. Put in the oven 15 minutes or until cheese on top is golden. Serve hot!

Aider Haïti avec Bloggeraid et un gratin au roquefort

In English here.

Avant hier, Bloggeraid: Changing the Face of Famine a lancé une loterie pour aider l'organisation Concern Worldwide à apporter de l'eau potable aux victimes du seisme en Haïti. Non seulement vous avez l'occasion d'aider cette bonne initiative, mais vous pouvez aussi gagner des prix, donnés par des membres généreux de Bloggeraid. C'est simple de participer, il faut juste faire une donation équivalent à 6,50 livres sterling (pour un billet) avant le dimanche 28 février ! Tous les fonds seront transmis directement de Justgiving à Concern Worldwide et seront utilisé uniquement pour les efforts en Haïti.

Puisque les directrices de Bloggeraid ne se fatiguent jamais (comment font-elles ?), et qu'elle sont canadiennes et fières de l'être, elles organisent aussi des Olympiques Culinaires. L'idée est de célébrer les jeux olympiques d'hiver et le côté international de Bloggeraid. Chaque membre peut poster un plat qui représente son pays. Je dois dire que c'est toujours un exercice difficile pour moi : quel pays ? La France ? Les Etats-Unis ? Et si je choisissais les Etats-Unis, quelle tradition devrais-je honorer ? La cuisine de la Nouvelle Orléans où mon père a grandi ? de Russie et d'Autriche d'où viennent ses grand-parents ? la cuisine typique des anglosaxons protestants comme la famille de ma mère (non merci !) ?

Finalement, je vous propose ce gratin au roquefort (plutôt inspiré par la cuisine française), et je vous laisse les questionnements philosophiques si cela vous parle...

1 oignon
2 poireaux
environ 6 champignons

1 gousse d'ail
600g de pommes de terre
1 radis noir (facultatif - j'ajoute souvent des légumes-racines bizarres que je reçois dans le panier bio dans mes gratins)

2 c.s de beurre
2 c.s. de farine
24 cl de lait

50 g de roquefort
2 tranches de jambon cru, coupées en morceaux

du fromage râpé

Faire chauffer un peu d'huile d'olive dans une poêle et faire revenir l'oignon. Après 3-4 minutes, ajouter les poireaux et les champignons (bien lavés et coupés) et la gousse d'ail hachée. Cuire une bonne dizaine de minutes.

Amener de l'eau à ébullition dans une grande casserole, y ajouter un peu de sel, et y faire cuire les pommes de terre épluchées et coupées en ronds, ainsi que le radis noir (si vous l'utilisez) jusqu'à ce qu'ils soient tendres (environ 15 mn).

Entre temps, faire la béchamel : faire fondre le beurre. Ajouter la farine et fouetter. En continuant de fouetter, verser le lait petit à petit et faire chauffer en remuant souvent jusqu'à obtenir l'épaisseur désirée. Eteindre le feu et ajouter le roquefort. Fouetter jusqu'à obtenir une sauce homogène et ajouter le jambon cru.

Tapisser un plat avec les pommes de terre et le radis noir. Verser les légumes par dessus, puis la sauce et saupoudrer de fromage râpé. Mettre dans le four à 190ºC environ 15 minutes, jusqu'à ce que le fromage du dessus soit doré. Servir chaud !

13 February 2010

Weekend Cat Blogging: Kittens' First Snow

It's been snowing here quite a bit this week. And by quite a bit, I mean some of it has actually stuck. Ok, so nothing like what's been happening at my parents' house:

But enough to amuse the kittens. For hours.

And hours.

And hours.

Until we were all exhausted and needed a nice rest.

Weekend Cat Blogging is hosted this week by Breadchick and LB at The Sour Dough and I'm very excited to be participating for the first time. Thanks Rosa for encouraging me! My entry is not particalarly Valentine's related, but it's very February related!

09 February 2010

Butternut-Chickpea Soup with Thyme Croutons

En français ici.
First we forgot where we'd planted those bulbs last year.
Then we forgot that we'd planted at all. Then we forgot what plants are altogether...
-Dar Williams, "February"

(Thank you, Amy, for reminding me about flowers!)

Very often around this time of year, I wonder how it is that a month with so few days can seem so long. Since moving to Paris from upstate NY, sure, my winters have gotten softer, warmer, but they've also gotten quite a deal grayer. Gone are the bright days where the biting wind has chased away all clouds (and the desire to go outside), snow so frozen you can walk over it without leaving footprints, and the ice on the trees that reflects the sun dazzling into your eyes.

Here it's dreary: slow rain and low skies, and the ever-penetrating damp. And who am I kidding, no matter where I am, I find February dreary. I start burning candles every chance I get and become a chain-herbal tea-drinker. Because February gets me down, I need some hearty food to pick me up. Luckily, winter food is often designed for exactly that purpose!

This Sweet Potato and Chickpea Soup, for example, was calling to me from over at Lemon and Cheese, saying seductive things about being warm and colorful and filling. Yes please! I didn't have sweet potato, but I had 1/2 of a lovely orange butternut squash from my CSA, chickpeas in the cupboard and stock in the freezer, so there was no reason not to give in. I paired it with some thyme croutons, cooked in goose fat, which were a nice balance for the sweet and creaminess of the soup. It was just what I needed to pick me up. Thanks Nicola!

Butternut-Chickpea Soup with Thyme Croutons

1 Tbsp olive oil
1 large onion, chopped
3 garlic cloves, chopped
1 tsp ground cumin
1 tsp ground coriander
a pinch of nutmeg
a pinch of cayenne
1/2 butternut squash, peeled, seeded and cubed
5 cups chicken or vegetable stock (more or less depending on how thick you want it)
1 (425ml) can of chickpeas, drained
Heavy cream

For the croutons:
1 cup bread cut into cubes (a little stale is perfect)
1 Tbsp shortening (I used goose fat. Butter or olive oil is good too.)
1 tsp fresh thyme, minced

Heat the olive oil in a large pot and soften the onions for about 5 minutes. Add the garlic and cook another few minutes. Add the cumin, coriander, nutmeg and cayenne and stir well for 1 minute. Add the cubes of butternut squash and pour in the stock. Bring to a boil, cover, lower the heat and simmer until the squash is tender (about 20 minutes).

In the meantime, heat the shortening for the croutons in a frying pan. When hot, sprinkle in the thyme and then the bread. Stir well and cook on medium-high, stirring occasionally, until the pieces of bread start to brown. Remove from heat and set aside.

When the squash is tender, add the chickpeas to the soup and heat through. Blend the soup. Serve with a dollop of heavy cream in each bowl and a sprinkling of croutons.

Soupe à la courge butternut et aux pois chiches

In English here.
First we forgot where we'd planted those bulbs last year.
Then we forgot that we'd planted at all. Then we forgot what plants are altogether...
-Dar Williams, "February"

Merci Amy pour ces fleurs !

Chaque année, je me fais la même réflexion : comment cela se fait-il qu'un mois avec seulement 28 jours soit le plus long de l'année ? C'est ce qu'il me semble en tout cas. Certes, en quittant le nord de l'état de New York pour Paris, j'ai trouvé des hivers moins féroces, plus chauds, mais aussi beaucoup plus gris ! Il n'y a plus la neige et la glace qui reflètaient le soleil à faire mal aux yeux et empêchaient de sombrer dans la déprime (et aussi d'aller dehors, mais bon, on ne peut pas tout avoir...).

Mais qu'importe où je suis, février venu, j'en ai marre de l'hiver. Je commence à brûler des bougies dans la maison tous les soirs et à enfiler les tisanes les unes après les autres pour essayer de me réchauffer. Et puisque le mois de février me plombe, il faut manger pour se remonter le moral ! Heureusement, les bons plats d'hiver sont fait pour ça.

Cette Sweet Potato and Chickpea Soup, du blog Lemon and Cheese, par exemple, avait l'air tellement gaie tout en orange chaleureux que je n'ai pas pu résister. Je n'avais pas de patates douces, mais la courge butternut a très bien fait l'affaire et je l'ai servie avec des croutons à la graisse d'oie et au thym, qui donnait un bon équilibre avec cette soupe douce.

Soupe au courge butternut et pois chiches

1 c.s. d'huile d'olive

1 oignon, coupé en dès
3 gousses d'ail, hachées
1 c.c. de cumin moulu
1 c.c de coriandre moulu
une pincée de muscade
une pincée de piment de cayenne
1/2 courge butternut, pelée et coupée en dès
120cl de bouillon (plus ou moins selon l'épaisseur que vous voulez)
une boîte (425ml) de pois chiches, égouttés
crème entière

pour les croutons :
1 c.s. de graisse (beurre/huile d'olive)
1 c.c. de thym frais, ciselé
une grosse poignée de dès de pain (la baguette de la veille est parfaite pour cela)

Faire chauffer l'huile d'olive dans une grande casserole et cuire les oignons environ 5 minutes. Ajouter l'ail et cuire encore quelque minutes. Ajouter cumin, coriandre, muscade et cayenne et remuer une minute. Ajouter la courge et verser le bouillon par dessus. Amener à ébullition, couvrir la casserole, baisser le feu et laisser mijoter jusqu'à ce que la courge soit tendre (environ 20 minutes).

Entre temps, préparer les croutons : dans une poêle, faire fondre la graisse. Ajouter le thym, puis les dès de pain et cuire en remuant bien jusqu'à ce qu'ils soient dorés. Mettre de côté.

Quand la courge est cuite, ajouter les pois chiches et amener de nouveau à ébullition pour 2-3 minutes. Eteindre le feu et mixer la soupe. Servir chaud avec une cuillerée de crème entière et une petite poignée de croutons.